(Puedes ampliar las imágenes y cambiar el tamaño del texto)

Como se forma un atolón.

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atolon niau, tuamotu

Darwin, el primero en imaginarlo.

En su viaje en el Beagle, Charles Darwin pudo ver como en los mares tropicales crecía el coral sobre cualquier objeto duro sumergido en el mar. Piedras, pedazos de metal, cualquier soporte firme acaba desarrollando una capa de coral. ¿Pero, de donde salía un atolón? ¿Por qué esa forma de círculo irregular con paredes verticales de coral de cientos de metros de profundidad, y un gran lago en el interior?

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formacion atolon coral
Esquema:

La idea es que leyendo el texto acabes entendiendo lo que quiere decir el dibujo. Pero, avanzando algo, imagina la montaña hundiéndose en el fondo que la soporta, el nivel de la mar ascendiendo hasta la raya azul de arriba, y el arrecife de coral creciendo por las líneas de color rosado.

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esquema atolon de darwin

Darwin propuso este esquema de formación de los atolones en 1842. Fué muy controvertido durante un siglo, hasta que en 1952 se llevaron a cabo perforaciones en Bikini y en Eniwetok, y se reconoció la validez del modelo. La tesis, aparte del hundimiento del volcán, es que el anillo de coral crece hacia arriba porque sube el nivel de el agua al hundirse el volcán, y también hacia fuera, pero no hacia la montaña porque las condiciones de esas aguas "interiores" suelen ser menos adecuadas para su desarrollo.

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Isla Ua-Huca, Marquesas

Como se forma un atolón de coral.

1. Surge un volcán desde el fondo del mar y se forma una isla volcánica. Alrededor de la costa de la isla, va creciendo poco a poco el coral. Desde esta altura no se ve bien el coral que se está formando en algunas partes, pero ...

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Coral en Ua-huca, Marquesas


Si miramos un detalle de la misma foto, vemos esas manchas blancas de rompientes en el agua. Es la plataforma de coral en plena formación. En Ua-Huca, una de las Marquesas, en la Polinesia Francesa.

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Isla de moorea, Polinesia.
2. La gran montaña-isla se va hundiendo paulatinamente en el lecho marino, por su propio peso. Al hundirse, sube el nivel del mar en su costa, y el coral va creciendo hacia arriba, persiguiendo el nivel del agua. Es el estadio intermedio, la isla volcánica con un arrecife anular de coral. Aquí vemos el caso de Moorea, isla cercana a Tahiti, también en Polinesia Francesa.
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Cocoteros en el Motu, atolon, polinesia

Todo esto es muy lento, tarda millones de años. Mientras tanto, se va acumulando arena y restos de troncos sobre el arrecife. Aparece, aquí y allá una playa.

Cuando la lluvia lave la sal de esa playa, los cocos que vienen flotando de otras islas, y otras plantas con semillas capaces de viajar por la mar, germinarán en en ella. Y se irá formando una islita muy plana y baja, que crecerá. En Polinesia les llaman motus, en el Caribe cayos.

Puedes ver dos pequeños motus en la foto de Moorea, en la esquina NW de la isla.

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Mapa de Tahiti de Boenechea



Mapa de 1774, del capitán de fragata Domingo de Boenechea, donde se ve el anillo de coral que rodea la isla de Tahiti.

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Fotos:
Las fotos de satélite están sacadas de Flash Earth, que es una aplicación de Neave, y son propiedad de Google. La del motu, es del fantástico sitio breathtaking-photos.com/. La carta de Boenechea es del Museo Naval de Madrid.

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